Una grande esperienza antropologica: Steve James e Laura Checkoway nei loro documentari nominati all'Oscar

Interviste

Dopo aver creato mezzo secolo di documentari vitali e acclamati, la società di produzione con sede a Chicago, Kartemquin Films, festeggia le sue prime due nomination agli Oscar. Segnare il suo primo Oscar per il miglior documentario quest'anno è Steve James , il celebre direttore di “ Sogni di cerchio ' e ' La vita stessa ,” la cui ultima caratteristica, “ Abaco: Abbastanza piccolo per essere imprigionato ”, illumina la storia criminalmente sottostimata di Abacus Federal Savings, una banca a conduzione familiare a Chinatown, New York. James descrive in dettaglio come Abacus sia diventata l'unica banca statunitense ad affrontare accuse penali all'indomani della crisi finanziaria del 2008. L'immagine fornisce anche un ritratto accattivante dei Sung, la famiglia di immigrati cinesi proprietari della banca, mentre si impegnano in una coraggiosa battaglia legale durata cinque anni. io ha intervistato Giacomo prima della premiere del film al Toronto International Film Festival 2016, e 'Abacus' gli è valso alcune delle migliori recensioni della sua carriera. 'Roger sarebbe molto felice della nomination', ha detto James del suo campione di lunga data. «Chaz te lo direbbe è molto felice.'

Il cortometraggio di saggistica più potente che ho visto nel 2017 è stato facilmente 'Edith+Eddie' di Laura Checkoway (prodotto da James), che ha ottenuto una nomination come miglior cortometraggio documentario. È incentrato sulla coppia interrazziale titolare in Virginia che ha deciso di sposarsi a metà degli anni '90. Poiché il loro desiderio di rimanere insieme è minacciato dalle forze dell'indifferenza, il film di Checkoway diventa un resoconto devastante di come gli anziani e i malati di questo paese vengono nutriti nella prigione indifferente della vita istituzionale, dove le loro identità scompaiono e la loro aspettativa di vita si riduce un giorno a un tempo. L'immagine può durare solo trenta minuti, ma il suo impatto atterra come un devastante pugno di ventosa.

Mentre si preparavano a partecipare alla cerimonia degli Oscar del 4 marzo, James e Checkoway si sono presi del tempo per parlare con RogerEbert.com delle contraddizioni della vita americana, delle scommesse del cinema documentario e del motivo per cui gli Oscar non dovrebbero essere presi troppo sul serio.

Come avete iniziato entrambi a collaborare al documentario di Laura del 2014, ' Fortunato ”?

Laura Checkoway (LC): Ci siamo incontrati durante una conversazione tra documentaristi a New York City. All'epoca stavo girando il mio primo film e una donna di nome Karina Rotenstein, che è diventata una co-produttrice di 'Edith+Eddie', mi aveva appena incontrato la sera prima e mi aveva invitato a questa conversazione. Steve era lì e Karina mi ha letteralmente spinto a incontrarlo, perché ero un po' timido. Gli ho detto che stavo girando un film su una giovane donna che era una persona molto dinamica e schietta. Molte persone la trovano difficile, ed è questo che ha reso questo film ancora più importante per me. Eppure ha anche reso difficile ottenere finanziamenti. Steve ha potuto relazionarsi a modo suo e ha detto: 'Dovresti vedere il mio film, 'Stevie''. Questa conversazione si è rivelata la prima di molte, e ha finito per guardare un montaggio preliminare. Era l'angelo/consulente editoriale che stavo aspettando. Mi ha inviato gli appunti più incredibili e utili prima di diventare un produttore esecutivo del film.

Steve James (SJ): C'erano un paio di cose che mi intrigavano di 'Lucky'. Laura stava filmando il suo soggetto per cinque o sei anni a quel punto. Ha appena deciso che avrebbe seguito questa giovane donna, e quando Laura l'ha descritta, ho capito che non abbiamo abbastanza storie come questa che seguono la vita di persone difficili, non del tutto comprensive. Questa è una storia difficile da raccontare a causa di chi è Lucky e non solo perché non aveva soldi. Questo è ciò che mi ha fatto pensare a 'Stevie'. Non è stato il fatto che 'Stevie' sia autoriflessivo, dal momento che Laura non è in 'Lucky' nel modo in cui lo sono io nel mio film, anche se c'è sicuramente una relazione che puoi percepire tra la regista e il suo soggetto. Mi è venuto in mente 'Stevie' principalmente perché era la storia di qualcuno a cui molte persone a prima vista non sarebbero state troppo interessate.

LC: Stevie viene da una parte del paese diversa da Lucky, e non sembrerebbero per niente simili, eppure c'erano così tanti parallelismi tra le loro storie. L'esperienza di Steve con la realizzazione del suo film e il modo in cui ha affrontato il rapporto che aveva con il suo soggetto - e il modo in cui quelle linee a volte diventano sfocate - mi è stata davvero d'aiuto.

SJ: Non ci sono abbastanza film su persone danneggiate ma non facili da compatire. Non vogliamo mai pietà per i nostri soggetti, ma a volte ispirano una risposta istintiva, con il risultato che il pubblico si sente terribile per loro. Lucky non è quel tipo di persona e nemmeno Stevie. Le persone vengono sempre da me e mi chiedono se sarei disposto a guardare il montaggio preliminare del loro film. Non lo faccio quasi mai. Cerco di essere gentile e dico: 'Senti, posso mandarmelo, ma poi potrei non arrivarci e poi mi sentirei solo un tacco per averti chiesto di inviarlo nel primo posto.' È davvero raro per me dire di sì, ma c'era qualcosa in Laura e in questo progetto - il fatto che lei, senza soldi, si fosse buttata in questa cosa per sei anni - che mi ha fatto venire voglia di vedere il lavoro finito.

LC: E grazie a Dio! [ride]

Quando io intervistato Gordon Quinn per il 50° anniversario di Kartemquin l'anno scorso, mi ha raccontato come i primi film della compagnia mirassero a creare un cambiamento sociale, sottolineando che un punto di forza del lavoro di Steve è la sua 'visione equilibrata'. In che modo entrambi mantenete quell'equilibrio mentre esplorate argomenti che potrebbero essere facilmente politicizzati?

LC: Per me, finora, questo è l'unico modo in cui so come farlo. Entro in ogni progetto sapendo che alla fine si tratta delle persone e dei problemi che emergono attraverso ciò con cui sono alle prese nelle loro vite durante il tempo in cui li sto conoscendo. Con 'Edith+Eddie', inizialmente pensavo che il film parlasse di trovare l'amore in quel momento della tua vita e come sarebbe. Quello che alla fine è successo ai miei soggetti sta accadendo a persone ovunque, e il film si è trasformato in uno sguardo ai diritti degli anziani e al sistema di tutela legale. Ma quando inizio un film entro nella storia con un interesse e una curiosità per le persone che ne sono al centro.

SJ: La sua idea iniziale era quella di fare un film su due persone—una bianca, una nera—nei 90 che si sposano. Già solo questo mi farebbe venire voglia di vedere il film. Niente di ciò che rende questo film irritante era ancora accaduto quando ha iniziato il progetto, e penso che spesso sia vero. C'è qualcosa in una situazione o in una persona che ti costringe a vederla. Non sai dove sta andando. Sai solo che sono persone interessanti in una situazione interessante. Il fatto che Eddie ed Edith fossero in Virginia - io sono cresciuto in Virginia - alla loro età per sposarsi è molto insolito sotto ogni aspetto, ma lo è ancora di più in Virginia, considerando che stanno attraversando le linee di razza. Ma gli dei del documentario, se vuoi, dettano quale sarà la tua storia. Non importa cosa ti coinvolge, la storia va dove va.

Ho una convinzione fondamentale che se sono costretto e interessato a qualcuno, lo sarai anche tu, come spettatore. Sta a noi come registi fare in modo che ciò accada. Ad un festival del cinema, una volta qualcuno mi ha chiesto: “Come si dirige un documentario? Non ti fai vedere e spari a tutto?' È un po' più difficile di così. [ride] Potrebbero esserci delle eccezioni a questa regola, ma per la maggior parte non facciamo film di advocacy in Kartemquin. Facciamo film che trattano di problemi, ma sono radicati nella vita delle persone e i problemi emergono da questo. Non perseguiamo attivamente argomenti che illumineranno un problema particolare. È dentro e fuori, non fuori dentro, e questo fa parte di ciò che rende i film più ricchi e non polemici. Li rende più complessi perché le persone sono complesse. Anche i problemi che li circondano sono complessi e, se non lo fossero, probabilmente li avremmo già risolti tutti.

Guarderei un film sulla famiglia Sung anche senza il caso giudiziario.

SJ: Esatto! Se li avessi incontrati e avessi visto il ruolo che la loro banca stava svolgendo nella loro comunità, mi sarei interessato a loro.

'Sogni di cerchio'

'Hoop Dreams' è stato nominato per il miglior montaggio agli Oscar del 1995. Ha perso per ' Forrest Gump ”, ma è stato un raro onore per un documentario essere riconosciuto in quella categoria. La cosa esasperante è che il film è stato snobbato nella categoria Miglior documentario, che includeva un episodio della serie TV 'American Experience'.

SJ: C'è una storia divertente su questo. Quando stavano per annunciare i candidati all'Oscar, il distributore e gli addetti alla stampa hanno avuto questa brillante idea che ci saremmo incontrati tutti a Kartemquin la mattina delle nomination. Sono stati annunciati presto come adesso, quindi tutti erano in ufficio prima delle 7 del mattino. Ora, allora, annunciavano solo le grandi categorie in televisione e dovevi cercare altrove per trovare il resto. A quel tempo, si diceva molto che 'Hoop Dreams' potesse ottenere una nomination per il miglior film, ma non l'abbiamo ottenuto. Qualcuno alla Kartemquin ha esaminato il resto dei candidati e ha detto: ''Hoop Dreams' non è nominato per il documentario'. Tutti nella stanza rimasero senza fiato. Poi la persona ha detto: 'Ma è nominato per il montaggio' e tutti hanno risposto: 'Eh?' [ride]

La stampa locale era lì, tutta pronta a catturare presumibilmente il momento della nomination, cosa che non è avvenuta, ma ora improvvisamente hanno avuto una storia. Fino ad allora dovevamo solo essere noi a dire: 'Siamo così entusiasti di essere nominati', ma ora il titolo era 'Snobbato!' Volevano ottenere citazioni, ma niente di tutto questo è stato uno shock per me. Non posso parlare per i miei partner su questo. Non era che fossi troppo scioccato per parlare o altro. Ero proprio come, ' Qualunque .” Onestamente non ho mai pensato agli Oscar come qualcosa di più di un semplice intrattenimento umoristico. Quando mi sono sintonizzato sulla cerimonia, l'ho guardata per vedere cosa indossavano le persone. Non ho mai pensato: 'Oh mio dio, spero che 'Midnight Cowboy' vinca il miglior film!' Non è stato così per me, quindi non ho investito molto in questo.

Avevamo ricevuto un'enorme quantità di amore per quel film fino a quel momento, e avremmo continuato a ricevere ancora più amore come risultato di ciò. Così ho deciso di tornare a casa senza fare un preventivo a nessuno. Non appena ho varcato la porta, il mio telefono è squillato. L'ho preso ed era Roger. Disse: “Questo è Roger Ebert ”, e ho pensato: ‘Come ha avuto il mio numero di telefono?’ Lui dice: “Sei indignato?” E io ero tipo, 'Beh, Roger, non lo so, voglio dire...' Mi lancio in questa lunga risposta. A un certo punto ho detto: 'Voglio davvero avere una visione a lungo termine' e lui mi ha interrotto. 'Non hai intenzione di dire niente, vero?' ha chiesto, e io ho detto: 'Non proprio'. Dice: 'Devo andare'. [ride] Aveva finito, perché voleva una citazione e non l'avrebbe ricevuta da me.

LC: E non sapevi per quanto tempo ci sarebbe stata una visuale.

SJ: [ride] Vero! Ma è stato bello essere nominati per il montaggio, perché ero un editore. I miei colleghi editori, Frederick Marx e William Haugse, e io abbiamo camminato sul tappeto rosso, ma poiché eravamo dottori, i nostri addetti alla stampa hanno dovuto camminare davanti a noi e dire: 'I 'Hoop Dreams' ragazzi! Qualcuno vuole parlare con i ragazzi di 'Hoop Dreams'?' E un paio di persone lo hanno fatto, incluso Roger, ovviamente, ma non molti. Durante la cerimonia, mi sono seduto accanto al ragazzo che ha vinto, perché hanno messo insieme tutti i redattori. Ho pensato ' Velocità ” stava per vincere, ecco tutto la modifica.

Ma lo è anche 'Hoop Dreams'. Sono tre delle ore più veloci che abbia mai vissuto.

SJ: L'unico motivo per cui siamo stati nominati è perché un numero sufficiente di montatori ha visto il nostro film e voleva votare per noi. Ad ogni modo, il ragazzo ha vinto e sua moglie ha detto: 'Questo è il suo secondo', mentre si avvicinava per andare a prenderlo. Poi mi ha lasciato tenere il premio quando è tornato. [ride] È stata una grande esperienza antropologica, ed è il modo in cui voglio guardare anche a questa.

'Edith+Eddie'

Cosa hanno significato per te le nomination di quest'anno e i soggetti dei tuoi film?

LC: Beh, sono così serio su tutto. [ride] È davvero incredibile, soprattutto considerando il modo in cui è stato realizzato il film, che era molto semplice e indipendente. Ho preso l'autobus per la Virginia e l'ho montato sul mio laptop. Il riconoscimento è molto più significativo per il modo in cui è stato realizzato il film. Questa coppia è stata così disonorata alla fine della loro storia, quindi ricevere questo onore è molto appropriato. Per noi, Edith ed Eddie rappresentano tutti gli anziani che meritano di vivere alle proprie condizioni e di essere trattati con dignità. Li rappresentiamo tutti.

SJ: È un peccato che non siano vivi per vedere che succede. Ma vengono catturati per i posteri dal film, che è una cosa bellissima

LC: La figlia di Edith, Rebecca, e la nipote Robin, che si prendevano cura della coppia, verranno alla cerimonia.

SJ: Per i Sungs, uno dei motivi per cui hanno accettato di essere filmati non era solo perché sentivano che quello che stava succedendo a loro e alla loro banca era ingiusto, cosa che hanno fatto, ma anche perché sentivano che rifletteva come il il sistema giudiziario e l'America in generale tendono a disprezzare la loro comunità, in particolare comunità come Chinatown che sono insulari e straniere. Adoro il fatto che si riferissero agli americani come stranieri. Quando si parlavano, dicevano: 'Tuo figlio ha sposato uno straniero', intendendo un americano. La famiglia sentiva nelle ossa che questa era una storia che aveva un significato più ampio per la loro comunità al di là di loro, perché sono persone piuttosto umili. È una reazione del tutto umana che quando un regista entra e dice: 'Voglio raccontare la tua storia', tu dici: 'Oh, chi sono?'

Ti senti una piccola punta di notorietà e pensi: 'Oh mio dio, la gente potrebbe sentire parlare di me'. È totalmente umano e lo trattiamo in una certa misura come registi di documentari senza essere grossolani al riguardo. Ma non l'ho mai sentito dai Sung, nonostante il fatto che il film sia uscito da molto tempo ormai e siano stati a un sacco di proiezioni. Ha avuto una certa durata da quando è stato presentato in anteprima al TIFF nel 2016. Non mi sento mai come se mi dicessero 'Ooo guardaci!' Amano che le persone si connettano con la storia e vogliono condividere con loro storie sulle proprie famiglie. Le persone hanno aperto conti nella loro banca che non vivono nemmeno a Chinatown, solo perché vogliono sostenere la missione. Tutto questo genere di cose è davvero significativo per loro, e questa nomina ne è un'estensione.

A livello personale, questo riconoscimento è particolarmente dolce per la signora Sung. Quando hanno annunciato le nomination, lei e suo marito erano al loro posto a Sarasota, sulla costa orientale. Stava guardando le repliche di 'The Golden Girls' quando sua figlia, Vera, ha chiamato per darle la notizia. Poi era molto eccitata e più tardi quel giorno mi ha detto che guardava gli Oscar da 60 anni. È stata un'amante del cinema per tutta la vita e ha visto tutti i film principali usciti nell'ultimo anno. In effetti, da giovane, a quanto pare, era solita sfogliare riviste di film di celebrità, ritagliare le immagini e mettere il suo nome accanto alle stelle. Naturalmente, mai nei suoi sogni più sfrenati avrebbe mai immaginato di avere un motivo per partecipare alla cerimonia di persona. Data questa storia, sarà fantastico vivere questa serata attraverso i suoi occhi.

'Abacus: abbastanza piccolo da incarcerare'

Non ero così entusiasta della categoria Miglior documentario da quando mio cugino, Jeremy Scahill , è stato nominato nel 2014 per il suo film “ Guerre Sporche .” Per lui, l'esperienza della cerimonia degli Oscar è stata molto incongrua per il suo serio lavoro di giornalista investigativo. Come documentaristi, potete relazionarvi?

LC: Sono nata come giornalista in riviste di intrattenimento, quindi mi sono arricchito creando profili sulle celebrità prima di passare al documentario. Raccontavo storie psicologiche profonde attraverso il veicolo delle celebrità, perché quelli erano il tipo di pubblicazioni per cui scrivevo. Mi sono avvicinato ai documenti che volevano raccontare storie di interesse umano su persone che non erano famose, quindi è interessante avere tutto in ordine di nuovo in questo modo.

SJ: Questa è davvero un'ottima domanda, e 'Dirty Wars' è stato un ottimo film. Nel corso degli anni, ho sentito questa sorta di disconnessione tra le persone che filmo e la mia vita in modi diversi. Esci a cena in un fine settimana in un ristorante piuttosto carino e tra te e un'altra persona stai spendendo ben più di $ 100. Per le persone che ho filmato, $ 100 sarebbero una bella fetta di cambiamento, e l'ho sprecato a cena. Quindi penso a queste cose. Quando si tratta degli Oscar, grazie a te, probabilmente ci penserò. Ma poiché sono stato ad altri eventi black tie, come i DGA Awards diverse volte, cerco solo di considerarlo come parte dello spettacolo della vita. Cerco di non essere così coinvolto in alcun risultato, il che mi permette di guardarlo attraverso la mia lente in qualche modo umoristica.

Ero solo ai DGA Awards - non abbiamo vinto - ma è stato esilarante perché sembrava che ci stessero affrettando a cenare in modo da poter prestare loro un'attenzione rapita durante la cerimonia. Ci hanno letteralmente fatto cenare in 20 minuti. Poso la forchetta per prendere un bicchiere e il cameriere dice: 'Hai finito?' E io sono tipo 'No, sto solo bevendo qualcosa'. [ride] C'erano molte cose in quella cerimonia che mi sembravano davvero sciocche, e certo, mi sarebbe piaciuto vincere, ma non l'ho fatto. Inoltre, non ne ero così coinvolto da rovinare la mia serata. Mi sono sempre sentito così riguardo agli Oscar e al processo di nomination, quindi spero di poter avere quell'atteggiamento riguardo alla cerimonia stessa.

È una specie di spettacolo del capitalismo e ci sono molte incongruenze. Ma c'è incongruenza quando leggi Il New York Times Magazine . Stai leggendo un articolo sui rifugiati siriani e poi giri pagina e ci sono annunci per gli hotel di fascia più alta. È impossibile sfuggire alle contraddizioni del vivere in America se si è di un certo status e ricchezza. Ti è stato davvero messo in faccia alla cerimonia degli Oscar per persone come noi che non tendono a correre in quei circoli, ma la considero un'opportunità solo per vedere com'è quel mondo e cerco di non sentirmi in colpa per esso. Capisco che tuo cugino sia un tipo piuttosto intenso, come evidenziato nel suo film, ma io non sono così intenso. [ride]

LC: Per me, questa sarà semplicemente un'opportunità affinché il messaggio dietro i film raggiunga un gran numero di persone. Lo vedo come molto al di là di me e persino del film.

SJ: Sono totalmente d'accordo con questo per quanto riguarda la nomination. Solo un film salirà sul palco e se non siamo noi, ciò non significa che non valesse la pena girare i nostri film.

La 90a cerimonia degli Academy Awards sarà trasmessa alle 19:00 CST domenica 4 marzo su ABC.

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