Jeni le Gon: La prima donna di colore firmata da Hollywood stava vivendo e ballando alla grande

Roger Ebert

La mia buona amica del Sun-Times degli anni '70 al Chicago Sun-Times, Cynthia Dagnal, mi ha scritto oggi:

'Un amico a Londra mi ha mandato questo, necrologio dell'indipendente di Londra e sono rimasto sbalordito nel vedere che Jeni Le Gon ha frequentato la stessa scuola di ballo di Southside a Chicago che ho frequentato io. Era probabilmente il più rispettabile da quel lato della 'linea dei colori' e non molto lontano da casa mia. Così ho studiato con le 'protette' più giovani di Mary Bruce, e tutte quelle foto carine di me in piccoli ma COSTOSI tutù e quant'altro che a volte uso sui miei blog sono ricordi di quei giorni! Ho preso il tip-tap, il jazz e il balletto da piccolissimo, e amavo andare in giro sulle punte tutto il giorno con quelle scarpe a punta pericolosa e anche costosa!'

Le Gon (nata in Georgia il 24 agosto 1916; morta il 7 dicembre 2012) è stata la prima donna afroamericana a firmare con uno studio importante, ma c'era di più. Dall'amoroso necrologio di Stephen Bourne nell'Indipendent:

'Dopo il suo debutto sullo schermo, la vivace Le Gon è stata firmata dalla MGM e ha pagato l'enorme somma di $ 1.250 a settimana. Le hanno dato un ruolo in Broadway Melody del 1936 ma, ha detto,' la MGM ha ospitato una festa per i sindaci di varie città e il cast di Broadway Melody del 1936 li ha intrattenuti. Anche Eleanor Powell, la famosa ballerina di tip tap di Broadway, era stata ingaggiata per il film e dopo che ho interrotto lo spettacolo durante la serata di esibizione alla festa del sindaco, la MGM ha deciso che non potevano avere due ballerine di tip tap nella foto e sono stata lasciata lo studio. Se fossi stato bianco, mi avrebbero tenuto perché avrei potuto diventare qualcosa, ma mi hanno lasciato andare. Mentre ero all'MGM mi è stato detto che non potevo mangiare nella sala da pranzo principale. Qui mi pagavano 1.250 dollari a settimana e mi dicevano che non ero abbastanza bravo da mangiare nella loro sala da pranzo. Ma Hollywood non era diversa dal resto del paese sotto questo aspetto'.

Anche dal necrologio:

'Ha interpretato le cameriere di Maria Montez in Arabian Nights (1942), Ann Miller in Easter Parade (1948) e Betty Hutton in Somebody Loves Me (1952). Stanca dei ruoli da cameriera, Le Gon subì l'umiliazione nel 1950 quando si unì a un gruppo di attori neri a rivolgersi a Ronald Reagan, allora presidente della Screen Actors Guild. Hanno espresso le loro preoccupazioni sugli stereotipi degli attori neri, ma Reagan non ha mostrato alcun interesse: 'Abbiamo cercato di farlo intervenire per noi, ma non era il almeno un po' comprensivo. Non ha nemmeno mentito al riguardo'.

Dopo essersi trasferita con la sua famiglia a Chicago, Le Gon ha frequentato la Mary Bruce's School of Dancing. All'età di 16 anni, ha intrapreso la carriera professionale dopo aver fatto con successo un'audizione per il coro della Count Basie Orchestra. Dopo essere arrivato in California a metà degli anni '30, le capacità di ballo energiche ed esperte di Le Gon furono notate da Earl Dancer, un produttore nero e talent scout. Il ballerino ha preso Le Gon sotto la sua ala protettrice ed è stato determinante nel portarla all'attenzione di vari studi di Hollywood.

Ha fatto il suo debutto cinematografico in Hooray for Love (1935) della RKO Radio, in una vivace sequenza musicale in cui ha collaborato con Bill 'Bojangles' Robinson e Fats Waller. L'interpretazione del trio di 'I'm Livin' in a Great Big Way' è stata sensazionale e, dopo Hooray for Love, Fats Waller ha assunto Le Gon come cantante e ballerino con la sua band. Le Gon ha spiegato alla sua biografa, Alyn Shipton, come Waller ha contribuito a plasmare la sua recitazione teatrale: 'Ho ballato come un ragazzo - ho fatto salti mortali, ginocchiere e alzate in piedi e tutto quel genere di attività, quindi, quando ho dovuto cantare dopo che ho Se avessi ballato, mi ha dato questi graziosi numeri in modo che potessi parlare-cantare'. Nel 1984, riferendosi ai suoi supporti per le dita dei piedi, e a Michael Jackson , Le Gon ha commentato: 'Quel Michael, dicono che l'abbia inventato. Tutte le ragazze della mia epoca lo hanno fatto'.

Le Gon fu accolta calorosamente in Gran Bretagna quando aprì all'Adelphi Theatre di Londra il 4 febbraio 1936 nella rivista Follow the Sun di CB Cochran . Nello stesso anno, è stata descritta come una ballerina di cabaret nel film britannico Dishonor Bright. Ha detto: 'Per la prima volta ho sperimentato di essere una persona reale. A bordo della nave e in Europa mi chiamavano Miss Le Gon e non mi era mai successo prima'.

'Durante un tour in Canada nel 1969 si è trovata a Vancouver e ha accettato di tenere alcuni seminari durante i due giorni in cui era lì, 'ma gli studenti hanno iniziato a fare la fila prima ancora che avessimo affittato uno spazio. A Vancouver, ho scoperto di essere una persona. Periodo. Non dovevo preoccuparmi di andare da qualche parte e sentire qualcuno dire: 'No, non puoi entrare'. Questo è uno dei motivi per cui sono rimasto in Canada'.

Jeni Le Gon con Biill (Bojangles) Robinson e Fats Waller in 'I'm Living in a Great Big Way' (1935).

'Swing is Here to Stay' (1937), con le zoftig Dixon Sisters. Quando si appoggia alla fine, le hanno inchiodato le scarpe al pavimento.

Lungometraggio: 'Double Deal' (1939), con Monte Hawley ed Edward Thompson

Insieme a Calloway della cabina in 'Ciao De Ho' (1947)

Jeni si esibisce in 'I'm Living in a Great Big Way' nel 2007 nella Century Ball Room di Seattle.

Jeni esegue il suo ultimo ballo, si dice, al Masters of Lindy and Tap del 2008. In qualche modo non credo che questo sia stato il suo ultimo ballo.

Hai 90 anni

Un omaggio di dicembre 2012 al Dr. Jeni Legon

Foto in alto dal London Independent, autografata a Stephen Bourne, l'autore del necrologio.

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...e sopra c'è la stessa mia amica Cynthia Dagnal, quando frequentava lo stesso studio di danza, aveva circa 10 anni e si vestiva per sembrare 30.

Scrive: 'Il caratteristico 'stile Chicago' mi fa venire le lacrime agli occhi. Ogni volta che sento Gene Kelly dì 'Le time step', in An American in Paris, penso a quel passo: lo fanno tutti, ma lo abbiamo fatto con lo swag di Chicago. Ecco una mia foto tutta agghindata e con l'aspetto di circa 30 anni. 'Ecco un piccolo pezzo introduttivo sulle scuole di ballo di Sadie e Mary Bruce dalla Biblioteca pubblica di Chicago. Entrambe le scuole erano fantastiche - infatti, quando ho letto questo, ho pensato: 'Va bene... quale era?' penso Sono dovuto andare da Sadie's per un po' perché da Mary's non c'era posto per un piccolino, ma è stato così tanto tempo fa, non ricordo nemmeno molto bene. http://bit.ly/WUiaOJ 'Non importa, erano entrambe donne fantastiche ed entrambe le scuole erano MOLTO un grosso problema nel Southside. Ogni genitore voleva portare i propri figli in una classe in una delle due, e mi sono sentito così fortunato a poter ballare lì. Noi aveva recital enormi tutto il tempo, e ho adorato ogni minuto di quegli spettacoli molto seri.

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