CIFF 2021: Oscar Micheaux—The Superhero of Black Cinema, Punch 9 per Harold Washington, Love Charlie: The Rise and Fall of Chef Charlie Trotter

Festival e premi

Il regista Oscar Micheaux, l'ex sindaco di Chicago Harold Washington e il famoso chef Charlie Trotter hanno tre cose in comune. Per uno, provengono tutti dal grande stato dell'Illinois. Per un altro, tutti e tre sarebbero diventati veri pionieri nei rispettivi campi di competenza. Infine, ognuno di essi è oggetto di un documentario proiettato al Chicago International Film Festival di quest'anno. Ognuno di loro racconta storie affascinanti di individui il cui significato trascende i confini ordinari.

Dei tre, il nome che potrebbe non essere registrato immediatamente a gran parte del pubblico in generale è quello di Micheaux ma as Francesco Zippel 'S 'Oscar Micheaux: il supereroe del cinema nero' dimostra chiaramente che era un uomo con una vita e una carriera così sorprendenti che non solo è assolutamente degno di un trattamento documentaristico, ma se qualcuno provasse a proporlo come sceneggiatura, ci sono ottime possibilità che venga rifiutato sulla base del fatto che la sua storia era semplicemente troppo bello per essere credibile. Nato nella città di Metropolis nel 1884, Micheaux è cresciuto in una fattoria e alla fine si è recato a Chicago, dove si è assicurato un lavoro sulle ferrovie come portiere di Pullman, una posizione che gli ha offerto uno stipendio decente e la possibilità di viaggiare e interagire con persone che altrimenti non avrebbe potuto incontrare. Ha quindi utilizzato i suoi risparmi per acquistare un terreno nel South Dakota che ha lavorato come fattorino. Ha preso le sue esperienze come fattorino e le ha trasformate in una serie di romanzi che ha pubblicato e si è venduto con grande successo. Il suo terzo romanzo, Il padrone di casa (1918), attirerebbe l'attenzione di un produttore cinematografico, ma quando non fu in grado di assicurarsi il controllo sul suo materiale che desiderava, Micheaux rifiutò e scelse di realizzare lui stesso il film, usando connessioni che aveva creato come un facchino e vendita di azioni dalla società di produzione da lui fondata per finanziarla. Questo darebbe il via a una carriera cinematografica che consisterebbe in più di 40 film (tra cui 'Entro i nostri cancelli' [1920], un'appassionante risposta a 'La nascita di una nazione' e 'Corpo e anima' [1925], che ha segnato il debutto cinematografico di Paul Robeson e che sarebbe stato iscritto al National Film Registry nel 2019) che si protrae fino a un paio d'anni prima della sua scomparsa nel 1951 e lo rende, nelle parole della studiosa di cinema Jacqueline Stewart, “il più importante cineasta di colore che mai vissuto.'

Stewart è una delle numerose voci contemporanee a portata di mano che attestano l'importanza di Micheaux e del suo lavoro, dagli accademici agli ultimi registi John Singleton , Haskell Wexler e Melvin van Peebles, insieme a materiali d'archivio e spezzoni di alcuni dei suoi film sopravvissuti. Certo, alcune di queste clip possono sembrare un po' artificiose e imbarazzanti (soprattutto quelle realizzate dopo il passaggio dal muto ai talkie hanno reso più difficile trascurare la recitazione discutibile), ma se si considera che li stava girando molto al di fuori del sistema di Hollywood su budget che potrebbero essere chiamati caritatevolmente scarsi, evocano un certo fascino. Il critico cinematografico J. Hoberman una volta ha scritto un pezzo paragonando Micheaux a Ed Wood e, sebbene non fossi d'accordo con questa valutazione, entrambi hanno dimostrato un ardente desiderio di creare un cinema che potesse essere rilevato nonostante i logori ornamenti dei loro rispettivi lavori. Ancora più importante, il lavoro di Micheaux ha anche dimostrato una forte coscienza sociale che non poteva essere negata: anche un dramma giudiziario apparentemente innocuo come 'Murder in Harlem' (1935) è stato ispirato dal famigerato processo del 1913 a Leo Frank per l'omicidio di Mary Phagan, e un film come “Body and Soul” evoca una notevole quantità di potere fino ad oggi. Sebbene non sia mai così innovativo come le opere dello stesso Micheaux, il film di Zippel è comunque un affascinante promemoria di una parte in gran parte sconosciuta della storia del cinema americano e dovrebbe lasciare la maggior parte degli spettatori desiderosi di esplorare il suo lavoro da soli.

Il nome di Harold Washington, invece, continua ad avere risonanza con molte persone. E come si rivela in Joe Winston 'S 'Pugno 9 per Harold Washington', c'è stato un punto in cui sembrava che gli occhi del mondo fossero puntati su Chicago nei primi mesi del 1983, quando l'ex membro del Congresso sconvolse l'establishment politico diventando il primo sindaco afroamericano della città, un'idea che anche a quel punto la data in ritardo era apparentemente impensabile per molte persone. Come mostra il film, è riuscito a portare a termine questo compito sfruttando lo sconvolgimento lasciato dalla morte del sindaco di lunga data Richard J. Daley nel 1976, l'incapacità del successore Michael Bilandic di gestire con successo il Chicago Blizzard del 1979 e la delusione per il suo successore, Jane Byrne. L'elezione si è trasformata in un'aspra gara quando i repubblicani, per non parlare di un certo numero di democratici di alto rango, temendo la loro possibile perdita di potere a causa della coalizione di Washington, hanno sostenuto Bernard Epton, che ha condotto una campagna così brutta e razzista che in uno dei nelle attuali interviste del film, suo figlio piange praticamente al ricordo della pura bruttezza in mostra.

Piuttosto che fungere da documentario completo sulla vita di Washington, 'Punch 9 for Harold Washington' dedica la maggior parte della sua prima metà a un racconto di quelle elezioni del 1983 e il resto al suo tumultuoso mandato in carica, che terminò prematuramente quando morì per una massiccia attacco cardiaco pochi mesi dopo la sua rielezione nel 1987 e che lo vide in costante conflitto con gli stessi politici dell'establishment del suo stesso partito che cercarono in primo luogo di impedirgli di essere eletto. Da bambino con un vivo interesse per la politica, ricordo di aver guardato il dramma che circondava quella campagna del 1983 con grande fascino e di aver visto 'Punch 9' ha riportato quei ricordi in tutta fretta a tal punto che potevo persino ricordare di aver visto alcuni degli eventi e notizie catturate nei materiali d'archivio, come il dibattito principale tra Washington, Byrne e il non proprio erede Richard M. Daley che è spesso considerato il punto di svolta per la sua campagna, poiché si verificava per la prima volta. Il film si sforza anche di sottolineare i parallelismi tra le difficoltà che Washington ha dovuto affrontare sia nelle sue campagne elettorali che nel mandato con quelle incontrate da Barack Obama in procinto di diventare il primo presidente afroamericano (e in effetti, c'è anche una foto mostrata in cui Washington lavora in un'altra stanza con Obama sullo sfondo e osserva tutto). Al di fuori della sfortunata assenza di estratti da 'Council Wars', l'esilarante serie di sketch scritti e interpretati dal comico/conduttore radiofonico locale Aaron Freeman che ha brillantemente filtrato le scaramucce in corso al consiglio comunale attraverso il modello del ' Guerre stellari 'Punch 9 for Harold Washington' è più o meno completo di un racconto di questo significativo capitolo della storia di Chicago che si potrebbe sperare di vedere, e uno che non devi essere un drogato di politica per apprezzare.

L'eredità di Washington, anche senza il documentario, è abbastanza sicura ma con il suo film, 'Amore, Charlie: l'ascesa e la caduta dello chef Charlie Trotter', la regista Rebecca Halpern si trova nella posizione di sostenere una causa per qualcuno che era chiaramente caduto dalla sua posizione di prestigio a causa di una combinazione di tempi che cambiano e un'eredità che sarebbe diventata sempre più complicata nei suoi ultimi anni, portando alla sua morte prematura in 2013. Utilizzando un tesoro di foto d'archivio, filmati amatoriali e video insieme a interviste con amici, colleghi e persone care, il film segue Trotter dai suoi primi giorni lavorando in luoghi come il Ground Round per poi passare a posizioni leggermente più prestigiose in cucine in California e Florida prima di tornare a casa a Chicago nel 1987 per aprire la propria versione di un ristorante gourmet. Poiché non aveva mai gestito la propria cucina prima di allora, una mossa del genere ha sollevato le sopracciglia dell'establishment culinario, così come l'allora nuovo concetto di offrire ai commensali un 'menu degustazione' di 10 portate che cambiava regolarmente invece di concentrarsi su una cosa . Tuttavia, dal momento in cui Charlie Trotter ha aperto, è stato un enorme successo che ha portato persone da tutto il mondo a cenare e ha reso Trotter così famoso che avrebbe persino interpretato se stesso in un ruolo cameo nella hit Giulia Roberts film 'Il matrimonio del mio migliore amico'.

Come rivela il film, tuttavia, la versione esagerata di se stesso che ha interpretato in quel film ('Ucciderò tutta la tua famiglia se non capisci bene!') era solo un po' un'esagerazione— la sua natura maniaca del lavoro e il suo temperamento focoso avrebbero devastato amicizie e un paio di matrimoni e quando alcuni dei suoi dipendenti hanno vinto una causa collettiva nel 2003 per salari arretrati non pagati, si è dimostrato vendicativo nei confronti di chiunque avesse preso i soldi. Sulla scia della chiusura del suo ristorante nel 2012, ha scoperto che la sua reputazione era offuscata da incidenti così strani e ampiamente segnalati come la vendita di una bottiglia contraffatta di vino da $ 45.000 e l'interruzione di un programma di doposcuola che si teneva nell'ex ristorante. Soffriva anche di gravi problemi di salute: quando è morto, le due cose si sono confuse nella mente di molti che sentivano che c'era qualcosa di più nella sua morte di quanto riferito all'epoca.

'Love, Charlie' ha due cose che si oppongono. Per prima cosa, è l'ultimo di una lunga serie di documentari a tema culinario che sono scesi in pista negli ultimi due anni, così tanti che un certo numero di famosi colleghi chef in mostra che offrono osservazioni sul lavoro e l'influenza di Trotter sono stati i soggetti dei loro stessi film e gli spettatori che non guardano già Food Network su un ciclo di 24 ore potrebbero trovarsi a stancarsi un po' con quel particolare sottogenere a questo punto. Dall'altro, questo potrebbe non essere il momento giusto per offrire qualcosa che assomigli lontanamente alle scuse per il cattivo comportamento di un uomo ricco e potente nei confronti dei suoi dipendenti, specialmente quando li coinvolge equamente pagati per i loro sforzi. Oltre a ciò, tuttavia, il film fa un buon lavoro nel mostrare come Trotter e le sue innovazioni abbiano contribuito a colmare il divario tra artisti del calibro di Julia Child, che ha avuto un'influenza chiave nel portare la cucina gourmet alle masse eliminando il mistero (su cui Trotter avrebbe notoriamente costruito offrendo un tavolo per i clienti nel mezzo della sua vivace cucina, che è diventata probabilmente la tavola più calda di Chicago dai tempi dello Booth One al Pump Room) e gli abitanti che attualmente abitano il Food Network. Offre anche un'illuminazione tanto necessaria riguardo a quello strano comportamento nei suoi ultimi anni e alla gravità dei problemi medici che ha cercato di tenere nascosto. Per questi motivi, vale la pena dare un'occhiata a 'Love, Charlie': assicurati solo di lasciare del tempo dopo per prendere qualcosa da mangiare perché quasi sicuramente sarai un po' affamato.

Tutti e tre i film saranno proiettati tramite proiezioni di persona e virtuali. Per ulteriori informazioni su questi e altri film proiettati al 57° Chicago International Film Festival, inclusi orari di programmazione, luoghi, disponibilità dei biglietti e accesso al cinema virtuale, visitare il sito Web del festival all'indirizzo www.chicagofilmfestival.com oppure chiamali al (312)332-3456.

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